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2011 AFC Asian Cup: Grupo A. China

Búsqueda del equilibrio entre la multitud

Con más de 1.300 millones de habitantes, la People´s Republic of China es una de las potencias económicas, también lo fueron en el medallero de los Juegos Olímpicos de Pekín, pero todavía tienen la cuenta pendiente del fútbol. Con esa población resulta raro, y algo sonrojante, que nunca hayan sido reyes de Asia. En dos ocasiones fueron finalistas, en 1984 y en 2004 (certamen que organizaron). Eliminaron en su torneo a Irak e Irán en las eliminatorias por el título, pero les batió la Japón de Shunsuke Nakamura, Koji Tamada, Keiji Tamada o el brasileño nacionalizado Alex con un claro 1-3.

Pero su bagaje internacional no aumenta si nos fijamos en sus participaciones en los Mundiales o los Asian Games. En la mayor cita futbolística internacional sólo participaron en la edición de 2002, gracias, en gran parte, a la condición de organizadores de Japón y Corea del Sur. Con Brasil, Turquía y Costa Rica como compañeros de grupo, los de La Gran Muralla se marcharon con cero puntos y sin anotar ni un gol.

Con estas limitaciones futbolísticas que son palpables a lo largo de su historia, China tuvo suerte al caer encuadrada en el grupo más sencillo con la organizadora Qatar, Uzbekistán y Kuwait. Sus opciones pasan por debutar con victoria ante los kuwaitíes (factible) y puntuar en los otros dos encuentros, o no perder con Qatar para forzar un posible empate a cuatro puntos.
El seleccionador Gao Hongbo, que conoce perfectamente al combinado nacional tras ser internacional como jugador, dirigir a la Sub-17, ser asistente en la absoluta y tomar las riendas como primer técnico en 2009, tiene la responsabilidad de acceder a los cuartos de final. Lo tendrán complicado en un grupo con Uzbekistán como primer líder y Qatar con la obligación de contentar a su público.

En la convocatoria podría sorprender ver a 22 jugadores del campeonato local y sólo a Hao Junmin, medio del Schalke 04 como “foráneo” de la expedición. Pese a contar con jugadores en los campeonatos de Bélgica o Portugal, Gao Hongbo sólo ha llamado a dos jugadores de fuera de la Chinese Super League en los últimos 12 meses. Fueron el mencionado Junmin, que milita en la Bundesliga, y Li Chunyu, que a sus 24 años compite en el Gangwon FC de Corea del Sur.

Es paradójico que el país con mayor población del mundo, y ante el actual trasvase de futbolistas asiáticos a Europa, China no cuente con una selección con más convocados de aventureros en Europa. Hongbo tiene ahora las riendas siendo el entrenador más joven en los últimos 30 años que está al frente del combinado nacional. Una decisión controvertida que ha tomado Hongbo ha sido la de dejar fuera a dos hombres importantes como Zheng Zhi y Li Weifeng de la convocatoria para la Asian Cup por considerarles viejos en un torneo que es el preludio a la lucha por acceder al Mundial 2014.

Zheng Zhi, de 30 años, es un mediocentro que pasó por Europa entre 2007 y 2010 para jugar en el Charlton Athletic y el Celtic F.C., aunque ahora acaba de ascender con el Guangzhou Evergrande F.C. a la Chinese Super League. Por su parte, Li Weifeng es un central de 32 años que en 2011 iniciará una nueva aventura en el Dalian Shide F.C. y que en la temporada 2002/2003 jugó en el Everton (con un único partido en la Premier League). Con 106 internacionalidades, Weifeng lleva más de un año sin ser llamado, pero ha sido controvertida su exclusión de los 23 elegidos.

La convocatoria china no tiene jugadores mayores de 29 años. El más veterano es el delantero Qu Bo (en la imagen), que ya fue el máximo goleador en los East Asian Championships y suma 17 goles con la absoluta. En defensa, el líder es Du Wei, que desde la posición de central y con el brazalete de capitán se encargará de aleccionar a los suyos desde atrás. En la campaña 2005/2006 estuvo cedido en el Celtic F.C. y disputó un único envite en la Scottish Premier League. En la portería estará Yang Zhi, un mítico del Beijing Guoan (132 choques ligueros) y que ahora es el titular con la selección a pesar de coleccionar 15 apariciones con la selección.

Pero los problemas no se acaban para Gao Hongbo, que tras una discusión con Du Zhenyu ha dejado fuera de la Asian Cup a uno de los mayores talentos del país. Con estas premisas, el papel de la China de Hongbo es complicado y la meta de entrar en los cuartos de final se presenta complicada aunque tendrán sus opciones de acceder a la fase de cruces.
Participaciones: Diez (1976, 1980, 1984, 1988, 1992, 1996, 2000, 2004, 2007 y 2011).

Mejor resultado: Finalistas (1984 y 2004).

Jugador más veces internacional: Li Ming (141 ocasiones).

Jugador más goleador: Hao Haidong (41 goles).

Apodo: The Great Wall (La Gran Muralla).

Lema de su autobús: The Rising Dragon (La Rebelión del Dragón).

Partidos: Kuwait – China (8 de enero, 14:15 horas de España); Qatar – China (12 de enero, 17:15); China – Uzbekistán (16 de enero, 17:15).

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