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AFC Champions League 2010 (I de VIII)

El pasado martes se inició el torneo asiático más importante, la AFC Champions League. El formato es el mismo que el seguido en Europa. Aunque su repercusión es mucho menor, es una buena competición para ver a jugadores brasileños, argentinos, africanos o las estrellas más destacadas de Asia. Una de las peculiaridades de la Champions asiática es que la competición se divide en la zona oeste y la zona este, que se cruzarán a partir de los octavos de final. El Pohang Steelers (tres veces campeón) defiende título y es el que más veces se ha alzado con el entorchado asiático. A continuación vamos a hacer un repaso por cada uno de los 32 equipos y cómo les ha ido en la jornada inaugural.
Grupo A: Duelo eléctrico y de altura en la primera jornada en el duelo entre el Al Jazira (Emiratos Árabes Unidos) y el Al Gharafa (Qatar) que acabó con victoria visitante por 1-2 en una declaración de intenciones del equipo liderado por Juninho Pernambucano, que con este triunfo derrota a uno de los rivales más potentes por la lucha por el título. Por su parte, el otro encuentro concluyó con victoria del Esteghlal (Irán) a domicilio sobre el Al Ahli (Arabia Saudí) por 1-2 con un doblete del internacional iraní Farhad Majidi.

Al Jazira (EAU): El conjunto está dirigido por el veterano técnico brasileño Abel Braga, que a sus espaldas cuenta con experiencias en el Internacional de Porto Alegre (con quien ganó la Copa Libertadores en 2006), Vasco de Gama, Botafogo, Olympique de Marsella (media temporada), Flamengo o Fluminense. En 2008 decidió cambiar su país natal por una experiencia novedosa en la que estaría avalado por los petrodólares de Abu Dhabi. El Al Jazira está ante su segunda comparecencia en la AFC Champions League, y llega con la buena trayectoria de no bajar de la tercera plaza liguera desde 2005, y el año pasado quedaron a un sólo punto del Al Ahli, que concluyó como campeón. Sin duda, las armas de los emiratounidenses son su dupla atacante, con los brasileños Rafael Sobis y Ricardo Oliveira. En la cita frente al Al Gharafa sólo juego Sobis, que hizo el 1-2 definitivo. Sus otras dos perlas para tratar de llegar lejos en la máxima competición asiático son los centrocampistas Ibrahim Diaky y Subait Khater. El marfileño Diaky es un seguro de vida para Abel Braga, ya que acumula más de 50 tantos en la que es su quinta temporada en el Al Jazira. Por su parte, Khater ya conoce lo que es ganar la AFC Champions League, cuando lo hizo en 2003 vistiendo la zamarra del Al Ain. Además, a la pareja en la medular se le une la joven promesa Sultan Bargash, que a sus 21 años es un fijo en la selección de EAU sub-20, y va entrando poco a poco en los planes de Braga.

Al Gharafa (QAT): El club qatarí es una de las tentativas a suceder al Pohang Steelers, y tiene en Juninho Pernambucano y Clemerson de Aráujo a su columna vertebral para asaltar a los surcoreanos. Poco se puede decir del exjugador del Lyon, que sigue teniendo su disparo letal y que dará muchas alegrías al Al Gharafa, mientras que Clemerson cumple su tercera campaña después de iniciar su vida deportiva en Brasil y pasar dos años en Japón. Pero el trivote de lujo lo completa el capitán de la selección de Irak, Younis Mahmoud, que cuenta con un palmarés envidiable con la Copa Asiática de 2007, el cuarto puesto en los Juegos Olímpicos de Atenas en 2004 y haber sido nominado al Balón de Oro en 2007. A sus 27 años todavía tiene mucho fútbol que mostrar, y es posible que todavía recale en Europa, hito que pudo conseguir si no hubiera rechazado al Sunderland por fichar por el Al Gharafa.

Al Ahli (ASA): Uno de los dos conjuntos con el mismo nombre, ya que en Emiratos Árabes Unidos encontramos el otro. Los de Arabia Saudí cayeron en el debut frente a los iraníes del Esteghlal y se les complica mucho el poder acceder a los octavos de final. El año pasado acabaron en la tercera posición de la Liga Saudí, por lo que no son uno de los candidatos al título, aunque cuentan con jugadores destacados como Malek Maaz. El internacional saudí estuvo presente en el Mundial 2006 de Alemania, y también anotó dos tantos decisivos en la Copa Asiática de 2007 frente a Japón, aunque finalmente cayeron con Irak. En la campaña 2006/2007 fue designado como el mejor jugador de la Liga Saudí y, sin duda, sabe explotar su corta estatura (1.65 metros) para colarse entre las defensas rivales. Arriba, cuentan también con Marcinho, jugador brasileño de 28 años que dejó el Atletico Paranaense y con una experiencia asiática en el Kashima Antlers. En el banquillo está el carioca Sérgio Farias, que viene de ganar la pasada AFC Champions League con el Pohang Steelers y con un currículum en el que ha entrenado a la selección brasileña Sub-17 y Sub-20.

Esteghlal (IRN): El club iraní llega con la vitola de ser el máximo dominador del fútbol de su país al ser el vigente campeón y haber logrado dos de los últimos campeonatos. El Esteghlal cuenta con dos Champions League y otras tantas veces llegaron a la final. El año pasado cayeron en la fase de grupos, por lo que la victoria en Arabia Saudí les da muchas papeletas para lograr la clasificación, aunque deberán batir al Al Jazira y el Al Gharafa, en cuatro duelos a muerte. Sus jugadores más destacados son Arash Borhani, Farhad Majidi (con experiencia en el Rapid de Viena y ganador de la AFC Champions League de 2003 con el Al Ain) o Hossein Kazemi, que llegó a la final de la máxima competición asiática con el Sepahan en la 2007-2008. Otro centrocampista brasileño que prueba suerte en Asia es Januário, que llegó al Esteghlal en 2008 y pasó tres campañas y media en Portugal jugando en el Gil Vicente y el Os Belenenses.

Comienza la Premier Division en los Emiratos Árabe...

El fútbol echa a andar el próximo viernes al son de los pretrodólares que han convencido a muchos jugadores
Hace unos años, acabar tu carrera en los Emiratos Árabes Unidos era una forma grata de jugar en un país con poca tradición futbolística en busca de publicitar un campeonato que no levantaba la pasión de casi nadie. Con el boom petrolero, esta Liga se convirtió en un cementerio de elefantes, donde jugadores europeos, americanos y africanos de nivel concluían su trayecto profesional destacando entre compañeros de poco nivel y llevándose a sus bolsillos una cantidad importante de pretrodólares.
Algunos de los jugadores famosos de este campeonato desde 1973 han sido: George Weah (que jugó ocho partidos en el Al-Jazira en los que anotó 13 goles), Phillip Cocu (que cuatro años más tarde se puso la misma camiseta, participando en 13 encuentros, con cuatro goles) o el egipcio Ali Karimi (que estuvo cuatro años en los Emiratos antes de fichar por el Bayern de Munich).
El viernes echa a andar un nuevo campeonato en los Emiratos Árabes Unidos, que este año pasa a denominarse como Premier Division, en lo que es una muestra más del progreso que está llevando a cabo el fútbol en este país lleno de recursos económicos. Y precisamente esa es el arma que atesora a todos los conjuntos para convencer a grandes jugadores de unirse a esta aventura, cuando menos, arriesgada, aunque el bolsillo lo agradezca de una forma fenomenal.
El campeonato está compuesto por 12 equipos, clasificándose los tres primeros para la AFC Champions League, un cuarto representante que juega la previa de la Champions, mientras que el 5º y 6º clasificado juegan la Gulf Club Champions Cup. Además, los dos últimos clasificados descienden a la UAE League Division 1. Desde su creación, el Al-Ain cuenta con nueve campeonatos, seguido del Al-Wasl (siete) y cinco del Al-Sharjah y el Al-Ahli, vigente campeón.
Uno de los que abrirá el fuego de la Premier Division es el Al-Jazira, uno de los favoritos para llevarse el campeonato gracias a la contratación de Ricardo Oliveira. El entrenador Abel Braga, compatriota de Oli, también tendrá a sus paisanos Rozario, con varios años de experiencia en Brasil, así como al marfileño Tony, que podría formar dupla de ataque con Oliveira, y que cuenta con tres años de experiencia en Francia (Lorient y Grenoble). Pero el campeón sigue siendo el Al-Ahli. Los de Dubai han cambiado al entrenador, que ahora pasa a ser el exinternacional rumano Ioan Andone. El europeo se ha traído a su compatriota Adrian Cristea, cedido por el Dinamo de Bucarest, que será uno de los líderes del centro del campo. Junto a él estará Hosny Rabo, que cumple su segunda campaña con el Al-Ahli y será la manija entre la defensa y el ataque de los de Dubai. Entre los atacantes destaca el brasileño Jader Volnei Spindler, conocido futbolísticamente como Baré, que a sus 27 años será el encargado de anotar tras su gran experiencia en la Liga Japonesa, en la que anotó 30 goles en 49 encuentros con el Gamba Osaka.
Una de las características de la Premier Division es que todos los entrenadores son extranjeros, mientras que poco a poco se va incrementando la nómina de jugadores foráneos. El Al-Ain, tercero el pasado año y más veces ganador de la Liga en los EAU, tiene muchas posibilidades de volver a erigirse como campeón y hacer honor a su apodo de The Boss. En el banquillo el alemán Winfried Schäfer, que con 13 años de experiencia en el país teutón y dos temporadas en el Al-Ahli, en 2007 se hizo cargo del Al-Ain. Entre sus estrellas, destacan dos delanteros: Emerson (brasileño de 30 años con experiencia en Japón) y José Sand (en la imagen), gran goleador en Argentina que procede de Lanús (50 goles en 67 partidos, donde ganó el Apertura en 2007) por 10 millones de dólares, en un fichaje fastuoso para el Al-Ain, que gana muchos enteros para luchar por la Premier Division. Para sostener el centro del campo, el chileno Jorge Valdivia será la cabeza visible de los asiáticos. Formado en el Colo-Colo, y tras jugar sin éxito en la Universidad de Concepción, Rayo Vallecano y Servette, llegó el año pasado al Al-Ain desde el Palmeiras por 8 millones de dólares. Valdivia, además de ser el motor, porta el brazalete de capitán.
El cuarto representante en la Champions asiática en la campaña 2010 será el Al-Wahda, que tendrá que pasar una ronda previa, pero que contará con Fernando Baiano (en la imagen), máximo goleador el pasado año en el Al-Jazira con 25 goles en 20 partidos tras llegar cedido por el Real Murcia. El Al-Jazira se hizo con sus servicios, pero este verano el Al-Wahda, máximo rival al ser ambos de la ciudad de Abu-Dhabi, le ofreció un contrato de tres años con una remuneración de nueve millones de dólares y Baiano no se lo pensó. Con el objetivo de repetir como máximo goleador y de llevar al Al-Wahda lo más lejos posible en la Premier, así como en la Champions, Baiano contará con compañeros con solera como Pinga, que jugó más de 100 partidos en el Torino en sus siete temporadas en Italia, que será el enganche idóneo para surtir de balones a su compatriota. La dupla de ataque la completará Agyemang Opoku. El ghanés de 20 años, con dos internacionalidades, llega como cedido este año desde el Al-Sadd qatarí tras hacer 13 goles en los 17 encuentros que disputó el pasado año.
Otros de los ilustres que podremos ver son Carlos Villanueva (que el año pasado jugó cedido en el Blackburn Rovers), el exjugador del Hércules Blas Pérez o Tarik Sektioui (que triunfó en el Willem II, AZ y Oporto). Iremos informando de la Premier Division, que además de haber sido un cementerio de elefantes en el pasado, ahora quiere convertirse en una Liga de referencia gracias a los milagros que hacen los petrodólares.