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Etihad Stadium: El jardín de espino

El verano en Manchester se cerró con una inversión de 92.5 millones de euros (por 25 de caja en ventas) con la que Roberto Mancini ya no tenía excusas para no llevarse el título, o al menos estar en la pugna hasta la última jornada. El curso pasado el Manchester City FC fue tercero, pero a nueve puntos de su vecino, que logró alzarse al primer peldaño desde la creación de la Premier League en 1992.

Los fichajes del Kun Agüero, Samir Nasri, Stefan Savić y Gael Clichy (más la cesión de Costel Pantilimon y la compra a coste cero de Owen Hargreaves) se convirtieron en las caras nuevas que se unían a David Silva, Yaya Touré, Micah Richards, Vincent Kompany o Joe Hart para buscar un título liguero que no reposa en sus vitrinas desde 1968, cuando el City ganó su segundo campeonato tras el obtenido en 1937. Para ello, y ante un rival tan poderoso como el Manchester United FC, así como al renovado Chelsea FC, el Arsenal FC de Arsène Wenger, el Liverpool FC de Dalglish o el atractivo Tottenham Hotspur FC. Por ello, Mancini y los suyos se pusieron manos a la obra desde el principio.

El City sabía que el recién bautizado Etihad Stadium debía ser una fortaleza infranqueable. No cabía otra posibilidad: cualquier equipo que entre debe salir derrotado. Poder contar con 57 puntos (correspondientes a los 19 choques como local) es una buena base para terminar alzando la Premier. De momento, diez equipos han pasado por el feudo de los Citizens sin arañar punto alguno. Entre ellos, conjuntos que marchan arriba como el Newcastle United FC, el Arsenal y el Liverpool (cayó ayer 3-0 sin dar sensación de sacar algo positivo). Los guarismos son aplastantes: diez partidos, diez victorias, 31 goles a favor y únicamente cuatro en contra. Si nada se tuerce, las 13 victorias, cuatro empates y dos derrotas del curso pasado (34 goles a favor y 12 en contra) serán superadas por mucho por la versión 2011-12 de los Sky Blues.

Roberto Mancini, además de terminar sonriendo en el Etihad Stadium, también ha vivido situaciones positivas al término de los primeros 45 minutos. En seis de la decena de envites ha llegado al ecuador con ventaja en el electrónico. El City nunca ha ido por debajo esta temporada en casa en la Premier (sólo vivió esa sensación en Stamford Bridge, durante ocho minutos y el añadido, y en el Stadium of Light, cayendo en el 93), pero en tres de esas cuatro jornadas que se marcharon al descanso con empate a cero logró la ventaja antes del minuto 60 (en el 52 ante el Wolverhampton Wanderers FC, en el 53 frente al Arsenal y en el 57 contra el Swansea City AFC). El más remolón fue el duelo contra el Everton FC, que aguantó hasta el minuto 68 con el resultado inicial, pero Mario Balotelli abrió tierra de por medio y James Milner sentenció en el 89.

En la tabla, el Manchester City es primero tras 20 jornadas con 48 puntos, que se desglosan en 15 triunfos, tres empates y dos derrotas, mientras que el United está tres por detrás a expensas de su choque de hoy a domicilio contra el Newcastle (21:00 horas CET). Precisamente el United sabe que la solidez en casa supone un porcentaje muy alto para llevarse el título. El curso pasado, el cuadro de Sir Alex Ferguson acabó con 18 victorias y un empate en Old Trafford (55 de los 80 puntos totales), mientras que el Chelsea fue campeón en la 2009-10 con un punto de ventaja sobre el United, pero los Blues sumaron tres más como locales (52 por 49).

Por el Etihad Stadium todavía tienen que pasar el Tottenham, Fulham FC, Blackburn Rovers FC, Bolton Wanderers FC, Chelsea, Sunderland AFC, West Bromwich Albion FC, Manchester United y Queens Park Rangers FC por este orden. No cabe duda que aún restan la mitad menos una visita, pero el camino forjado por el Manchester City hasta el momento es el 50% de la senda que trazan los campeones de la Premier League. Este año, Mancini no tiene excusa si en mayo se queda a las puertas del título. Por trayectoria, plantilla y calidad de muchas de sus figuras, el Etihad Stadium debería ser un jardín de espino para todos sus invitados.

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