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Premier League 2011/12: Mirando al peligro (II de VI)

Son el grupo más numeroso. Junto a los tres recién ascendidos conforman los diez equipos que (en mi opinión) tienen peligro de descenso a la Championship. Una mala racha de resultados podría desembocar en verles anclados en la zona baja, y en esa tesitura es complicado salir. Por ello, siete conjuntos están jerarquizados aquí. El curso pasado fueron cinco clubes los que se jugaron en la última jornada evitar dos plazas directas al pozo. Finalmente fueron el Birmingham City FC y Blackpool FC cayeron en 90 minutos simultáneos en cinco campos diferentes que provocaron infinidad de vuelcos al corazón.
El Blackburn Rovers FC estuvo inmiscuido en esa fatídica jornada 38, pero esta campaña la inicia sin dos piezas esenciales. En la zaga, el joven Phil Jones ha puesto rumbo a Old Trafford por 19.3 millones de euros, mientras que Jermaine Jones ha vuelto al FC Schalke 04 tras una cesión en la que fue titular y pieza clave para Steve Kean, que había llegado un mes antes que el estadounidense a Ewood Park. A sus 22 primaveras, Radosav Petrović lleva desde 2008 siendo un fijo en el FK Partizan, mientras que David Goodwillie inició el verano disputando la UEFA Europa League y la primera jornada de la Scottish Premier League, pero el delantero puso rumbo a Inglaterra por 2.3 millones de euros (mismo precio que el pagado por Ráca, 19 veces internacional con Serbia). Con estos ingredientes, Kean pierde un central y gana un delantero, mientras que sustituye a su 5 para mejor. Por ello, y con la sombra del erróneo despido de Big Sam, los ganadores de la Premier League1994/95, el Rovers tendrá que luchar en otro año lindando el alambre.Precisamente el club en el que Allardyce forjó la mayor parte de su carrera es otro de los implicados en el grupo con miedo. El Bolton Wanderers FC acabó 14º, aunque no tuvo que sufrir en su choque final frente al Manchester City FC. Owen Coyle empezará su segunda campaña al frente tras dejar un Burnley FC en el que no sería bien recibido, pero este verano ha dejado 3.4 millones (la totalidad de los gastos realizados) en sus arcas. Tyrone Mears y Chris Eagles son, junto a Reo-Coker y Darren Pratley, las cuatro caras nuevas. Hoy se ha conocido el interés por el turco Tuncay Sanli, que pertenece al VfL Wolfsburg. Han perdido a un fijo en el carril zurdo como Matthew Taylor, que se ha enrolado en la aventura en Championship del West Ham United FC. Coyle tendrá que aplicar muchas de las tácticas que le han hecho ser un entrenador especial para no sufrir.

El Fulham FC ya no será el equipo más modesto de Londres, al menos si nos regimos a la tabla clasificatoria, y quiere volver a tener una distancia considerable (diez puntos) respecto al descenso. John Arne Riise (AS Roma), Marcel Gecov (centrocampista checo que fue seleccionado en la pasada UEFA EURO U21 y que llega desde el FC Slovan Liberec) y Pajtim Kasami (otra de las joyas suizas que deja el US Città di Palermo) son las tres inversiones de los capitalinos. Buenos refuerzos en busca de eludir las tres últimas plazas. Con Martin Jol al frente, y disputando partidos oficiales desde el 30 de junio al acceder a la UEFA Europa League vía Fair Play, el Fulham llega rodado al inicio de la Premier League, por lo que quizás podría protagonizar un inicio esperanzador que les aleje de la zona baja. Se las han visto ante rivales inferiores, pero el haber recibido únicamente un tanto en 540 minutos es una batalla ganada por el técnico neerlandés antes del debut este sábado (si las revueltas no lo impiden) frente al Aston Villa FC.

El segundo conjunto inglés que entró en liza en la UEFA Europa League fue el Stoke City FC, que todavía tendrá que superar al FC Thun 1898 (que dejó fuera al Palermo) para entrar en la fase de grupos. Junto al Fulham es el club que más rodado llega al fin de semana inicial, y además todavía está confeccionando su plantilla. Ya tiene un acuerdo con Wilson Palacios (Tottenham) y parece que Peter Crouch también podría llegar. El juego de los Potters fue muy criticado por carecer de calidad (Arsène Wenger lideró esta cruzada), pero lo cierto es que aprovechan sus cualidades a la perfección. Los saques de banda de Rory Delap, con su archiconocida toalla a su lado, buscando la cabeza de Kenwyne Jones podrían tener una versión mejorada si Crouch aterriza en Stoke-on-Trent. El acceso a la final de la FA Cup implicó su billete para Europa debido a la posición Champions del Manchester City. Para ello, y para no sufrir en la Liga doméstica, han contratado a Jonathan Woodgate (Tottenham) y Matthew Upson (West Ham) para darle más experiencia a la zaga. Al frente continúa Tony Pulis seguirá explotando a Delap desde la línea de cal, los centros medidos de Pennant y un juego directo que es muy efectivo.

El Wolverhampton Wanderers FC firma sufrir lo mismo que la temporada pasada si el premio es idéntico, la salvación. Mick McCarthy sigue (llegó en 2006) al frente de un proyecto en el que sabe que le va a tocar vivir muchas tardes complicadas para poder seguir en la élite. La retirada de Marcus Hahnemann ha sido suplida por Dorus de Vries (que ascendió con el Swansea City), mientras que se han dejado 12 millones de euros en el mercado con las contrataciones de Jamie O’Hara (Tottenham, cuatro millones) y Roger Johnson (Birmingham City, ocho), además del mencionado De Vries y la vuelta del espigado Stefan Maierhofer del MSV Duisburg (estaba cedido), que podría ser una solución puntual para el técnico debido a sus más de dos metros de estatura. Nunca llama la atención, todos lo incluyen en sus quinielas para descender, pero los Wolves quieren encadenar su tercera temporada consecutiva en la Premier League con la sensación positiva el mes de mayo. Para ello, McCarthy seguirá sufriendo en la banda, pero bendita incertidumbre si vuelve a lograr hacer feliz a los poco menos de 300.000 habitantes que pueblan Wolverhampton.

Estuvo muy cerca de ir al Aston Villa, se especuló con su marcha, pero finalmente Roberto Martínez renunció a iniciar una aventura con más expectativas que la que lleva viviendo en el Wigan Athletic desde el verano de 2009. Siempre ha estado muy ligado al presidente Dave Whelan, al que conoce desde 1995 cuando se lanzó a la aventura junto a Isidro Díaz y Jesús Seba para jugar en la League Two (cuarta división). Dejando a un lado a los Three Amigos, su carrera como técnico está siendo meteórica. Sentó cátedra con su fútbol en el Swansea City y ahora trata de mantener al Wigan entre los más grandes. Como todos los verano, Bob tiene que ver como alguna de sus estrellas se marcha. Esta vez ha sido Charles N’Zogbia, que ha puesto rumbo al Aston Villa (dejando en las arcas 10.8 millones de euros), mientras que han adquirido en propiedad al meta omaní Ali Al-Habsi (cedido el curso pasado) y han contratado a David Jones de los Wolves. Hoy mismo han cerrado la contratación de Nouha Dicko, atacante de 19 años franco-malí del RC Strasbourg, pero el problema es que Hugo Rodallega podría salir en las semanas que faltan para que se cierre el mercado de traspasos. El tiempo dirá si Roberto Martínez acertó o no quedándose, pero este curso volverá a ser uno de los clubes en peligro.

El último de los conjuntos que mirará al peligro de frente, y que posiblemente pase muchas jornadas ahí, es el West Bromwich Albion FC. Su curso pasado fue más tranquilo de lo esperado. Con 47 puntos evitó entrar en las quinielas por el descenso en las últimas semanas. Con Roy Hodgson dirigiendo, llegó el 11 de febrero de 2011 con la temporada en su tramo más importante, esperan alcanzar esa cifra de puntos lo antes posible. Para ello tendrán los goles de Shane Long en punta. Después de seis años en el Reading, el irlandés cerró el curso pasado su mejor temporada convirtiendo 23 tantos en Championship, los mismos que llevaba en el lustro anterior en el club (3-2-3-9-6 era su serie anotadora). Además, y tras la salida rumbo a Turquía de Scott Carson, la portería será defendida por Ben Foster (cedido desde el Birmingham City) o el húngaro Márton Fülöp (contratado tras su fin de contrato del Ipswich Town). La única inversión ha sido la de Long (5.1 millones de euros), pero también se han unido al proyecto de Hodgson Zoltán gera, Gareth McAuley y Billy Jones, todos ellos libres. Arriba sigue el nigeriano Peter Odemwingie, que con 15 goles fue el estilete del WBA, y en la medular los interesantísimos Graham Dorrans y Somen Tchoyi. El español Pablo Ibáñez se mantiene en el club.

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